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互联网周刊:英国式创新的循环工程
http://tech.QQ.com  2008年05月21日12:32   互联网周刊  崔瑜  评论0

本刊记者 崔瑜

创新应该是一项庞大的工程,严整而缜密。人员、研究、产品、企业、学院和政府,成为推动这项工程缓缓前进的互动齿轮。别太狭隘地对待它,要知道一个出色的设计或者某一种突显的产业趋势,都可能是昙花一现,而创新需要的氛围与体系架构,如工程从细处开始搭建大局,齿轮被众力所推,平稳前行并不觉进展神速,常常流于怀疑的言论和急功近利的思想都可能延缓进入成熟的进程,最终使整个体系流于空谈。英式思维的谨慎和异乎寻常的耐性,尤其值得今日国内致力于创新的产业各方细细体味。

“我所告诉你的这种感知仪器,功用并不在于虚拟传递紧张或者兴奋的情绪,它会让你如实拥有情绪传递的实际的物理感受(physical feelings),医生会对病患的情况有更多了解,结合到我们目前研究的心血管疾病和糖尿病检测上,你是否能想象这笔投资可能带来的效应?”在帝国理工学院,生物医学工程教授克瑞·特马若(Chri Toumazou)略带兴奋,站在他的实验室里对记者展示着现在和未来的两年间,他和所领导的小组成员将要进行的药物研究。而在他的团队里,专业的医学背景和电子工程以及生物医学的人员已经齐备,“我们从事的完全是跨学科的研究,希望电子仪器以随身携带的形式能随时监测病人的状况,并在危急时自发对病人进行救治,比如针对糖尿病的胰岛素注射”,一个来自中国的电子工程留学生介绍。

这项研究约有千万美元的投入,预计在一年之后进行第一期的临床试验,投资方是台湾的“台塑大王”王永庆,而这也正属于英国政府所大力支持的科技创新项目——学院派的研究成果与企业的密切合作有助于促进商业化进程——这在国内是一种很常见的产学研结合模式,而英国政府对政府职能部门、行业组织、孵化园区、私人企业之间的合作提供了相当完善的互动环境,在一个良好循环的生态系统中推进英国十年的科技创新计划。

创新十年

与美国作为世界ICT经济的策源地地位相比,英国的市场稍显逊色——在2007年度欧洲ICT市场调查数据中,英国的市场份额仅次于德国,而使用网络的人数占据了欧洲的一半。“以世界1%的人口,资助了全球4.5%的科学研究,产出了8%的高质量科学论文。”这在过去常常是英国科学界引以自傲的一句标语,而情况到后来有所转变,新科技成果的发源地不一定成为其普及应用、推动社会前进的普惠地,反倒是美国、日本这样的应用至上型指导思想让国家科技竞争力在商业社会占了上风。

信息技术和通信产业在这种科技竞争中受到了英国政府的大力推崇,创新的口号也频频面世。1994年,英国政府首次公布创新白皮书《实现我们的潜能—科学、工程和技术战略》,1998年公布《我们的竞争—建设知识型经济》,以及2000年公布的《卓越与机遇—21世纪科学与创新政策》和2001年公布的《变革世界中的机遇—创业、技能和创新》等三份政府白皮书,均以创新为主题。转至2002年之后,一系列创新的行动计划出台,包括2002年7月的《投资于创新》、2003年11月《在全球经济下竞争:创新挑战》、2004年7月《科学与创新投资框架2004-2014》和2004年11月的《从知识中创造价值》的5年计划。这些持续清晰的政府文件向英国公众昭示了十余年来英国以创新为核心的新的国家科技发展战略。

这些新战略强调研究与开发、强调国际合作、强调政府扶持中小企业的技术创新,并提出了创新环境的建设和系列鼓励创新的制度、政策和法规,并通过多渠道解决企业创新的资金问题,还拉动了英国优良的教育资源在企业创新中的支持和引导作用。

随着这些卓有成效的规划落实,孵化器、科技园、创业基地大批出现在英国一线二线城市中,如伦敦、利物浦、曼彻斯特等地,政府通过行业组织、半官方组织向企业输血并进行严格的创新基金监控,而大学和企业通过合作研究项目联合申请得到国家的资金支持,带动了企业和社会对于创新的需求,减税免税的政策直接鼓励了附生于大学的项目型小企业。技术、资金、人才的配合得当解决了项目从立项到实施中间可能夭折的难题。

政策引导下的技术普惠地

英国政府为英国的未来创新拟定了一份十年长期计划,从十二个方面归类了了创新支柱,它们落地为英国政府与企业连线的各种分支机构:研究与创新基金(包括研究顾问团、欧盟七国、技术准则等),网络(知识转移网络、知识转移合作、贸易关系论坛、创新中心等),政府(包括商业及企业改革、环境及食品事务、健康、贸易与投资等),物理结构(科技所、孵化室、科学城),技术转化组织,商业支持、研讨论坛、标准、财经、研究、学习社会、工业等等。英国政府仅为其中第一项研究与创新基金,就投入了34亿英镑。

该创新架构中的TSB(技术准则委员会,Technology Strategy Board)国际关系经理凯特.亚瑞唐(Kate Yarrington)表示得很明白:“英国希望做全球创新与技术的领导者,让新技术迅速应用于实践并创造出财富。”他所在的TSB获得了来自政府的10亿英镑预算,帮助英国的企业在世界竞争中保持领先地位,并针对各种竞争因素进行后续储备,使得这些企业更具成长潜力。而BERR(Business Enterprise & Regulatory Reform,商业规则改革委员会)的国际交流负责人马克·卡沃(Mark Carvell)则说:“英国需要在商业上进行大刀阔斧的改革,需要对商业社会施展影响力,而目前,我们在市场上还有太多的负累。”马克表示对这些“商业上的负累”(主要指英国企业对待国际商业贸易未能达到足够的变通)至少需要5年的时间来改变,而最好这5年的时间能够来得及赶上“中国这样大的市场的需求,比如中国的移动通讯市场。”

在凯特对记者的展示中,可以清楚地看到英国政府重视的创新技术领域集中在大型制造、先进材料、生物科学、电子、电路和光学等高精尖领域,而这些技术的应用则会引导到环境保护、健康、交通及高服务价值所在的领域中去。TSB作为创新平台,需要设计和落实主要的政策,而他们的思路是通过理解政府的倾向性投入、参与企业与研究团队的交流以获取商业发展的需要,而后通过项目立项、扶植企业的政策来满足这种倾向性的需求。作为政府和企业间的桥梁,这些官方和半官方组织运作有条不紊。马克则说,如何进行商业的决策最终仍是企业自身的事情,而我们要做的,只能是确保政策层面的交流。

老牌帝国的优越感仍然流露在这个国家政府官员的种种自信表现上,但比过去显得进步和合乎时宜的是,他们已经能够就英国式企业在国际竞争中丧失部分话语权的现实进行细致入微的思考,并把这种谨慎与推进实际讲求实效的精神发挥至某种极致。

政府的资金通由这些职能性组织源源不断地输送向企业,并及时从一线获取反馈。由英国政府产业基金建立于1996年的通讯非营利企业 Mobile VCE 的首席执行官沃特·图利比(Walter Tuttlebee)描述道:“每三个月会在大学里举行一次成果研讨会,我们与12家公司聚在一起,和顶尖大学的学科领导型教授不断对核心研究进行讨论,希望新技术不断出现。”

更多的具体操作则由UKTI(United Kingdiom Trade & Investment,英国贸易与投资总署)负责。这是一个官方组织,其职能在于拓展英国的国际贸易和海外关系,所支持的对象极其广泛,从AntixLabs这样的动画制作公司、Cyan这样的半导体传感器厂商到Orange、O2这样的移动运营商都包括在内,自然,作为创新思想的发源处,大学是UKTI实现其职能的重要环节。

剑桥大学的CAPE(Centre for Advenced Photonics and Electronics,光子和电子创新中心)就是这一创新架构中一个典型的学院派代表。其主持人比尔·迈尼教授(Bill Milne)告诉记者,这个中心的工程学院历史可上溯到剑桥大学成立之始,而基于这种背景的CAPE如今的专款津贴超过8000万英镑,其中30%来自产业界,由此可见企业对学校的创新性技术研究支持力度。庞大的资金支持起了跨学科、端到端的研究体系,例如,大规模集成电路的研究可以得到来自半导体传感器、软材料、超导、磁性材料等多个领域的支持,而这种研究成果又可以对3D演示、消费电子、存储、生物医药等更多的领域提供技术底层支援。如此交叉,形成了一张严密又庞大的支持创新研究的网络,直接将效用延伸到了应用的实际场景中,便于对研究成果、研究进展进行监督和促进。

曼彻斯特的大学城也拥有为数不少的旨在促进创新技术的研究中心,对新技术大力投入的同时顾及了风险的控制问题,但是并不受过多的投入产出比监控。计算机系教授史蒂夫·菲比(Steve Fuber)的想法是“也许学术成果转化为商业非常重要,但是我仍然希望保持纯学术的一面,目前盈利对我们并不是那么重要,从长远来看,我们的研究一定是有用的,因此商业化并不那么受重视。”

商业视野与循环模式

作为老牌运营商O2的R&D副总裁,麦克·西特(Mike Short)关心的不仅仅是技术问题。在接受记者采访的短短20分钟里,他强调了三次全球视野(global vision),最近一周他刚从香港点击查看香港及更多城市天气预报回来,对那里的移动通讯投资抱有很大期许,“一部电话至少有三个订阅服务,”麦克说,“这是一个多么巨大的市场,想想移动电视,就足够让人兴奋。” “我们要与BT竞争,就必须对市场做出快速反应,尤其是新兴市场,2300万的客户已经为我们打下了坚实基础”,麦克说。对于O2而言,已经开始了固网运营,这是全业务的进程之始,宽带上可以承载多种应用,这对于稳固移动客户有很大的好处。

不单单是O2。和众多中小企业的领导者们交谈时,可以很直接地感受到他们对于拓展国外业务的期待,尤其是对于ICT业务增长迅速的东亚地区,比如中国大陆、韩国。消费者、市场、利润分别是他们眼中依次最值得重视的价值,“难以定义什么是最大的成功,但是,首要重点是你的路线图”。路线图中需要对地区差异进行定位,明确消费文化导致的差异。比如在欧洲,软件的收费模式到了中国可能就会成为“软件免费、服务收费”,而始于西方的绿色计算、节能环保等概念到了中国,也许会因为国家政策的倾向而更加受到这些企业的重视。

看待世界其它地区,它们使用“市场”一词,而看待自身,它们习惯于与欧洲的总值作比较。在技术创新这个宏观的命题下,尽管一些软性指标诸如“进程”、“交流”常常使用,但是英国人也同样重视量化指标,比如企业数量、所占比例,这在某种程度上作为政府组织业绩而出现,也是对地区成效考核的硬性标准之一。

比如在1970年,剑桥大学带动的学校研究性企业仅有20家公司涉足盈利商业模式,而至今已经发展到350家,而这片区域总共有450家ICT企业正处于活跃期。整个英国的ICT企业就占了欧洲IT公司数量的22%。从规模而言,这并不是一个惊人的数字,Came Semi的副总裁吉·迈尔(John Miller)解释说,并不会让新产品进入新市场,而是在“已有产品打开了市场”的地方再进入这个市场,可以降低风险,相对地,也就限制了冒冒失失的新企业胡乱上阵。

大部分衍生于大学周边的企业接受了政府资金,有专业组织来引导这些资金的流向,为避免重复投资,一项基本原则即是选择那些在过往投资领域尚算空白的项目,比如通讯设备企业已经充足,那么基于通讯基础设施的数据分析项目也许就成了热点对象。这种产学研的结合在英国进行得十分顺畅,几乎在中小企业成为了争相效仿的模式,一种耸人听闻的说法是“当公司单独研究时,40%的产品是被浪费。”

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