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达尔文在二十一世纪
http://tech.QQ.com  2009年02月05日11:16   华夏地理  马特·里德利  我要评论(0)

撰文:马特·里德利 MATT RIDLEY

摄影:林恩·约翰逊 LYNN JOHNSON

翻译:王晓波

达尔文在二十一世纪

两只老鼠,一只灰白,一只深棕,属于同一物种。它们“涉足”的科研领域正进行着突破性的探索,逐步揭开自然选择操控基因、创生世间生灵万象的奥秘。

就在去世前两星期,查尔斯· 达尔文还写了一篇短论文,讲述发现于英格兰中部的、钳在一只水虫腿上的小蛤。这是他最后发表的文章。寄送水虫给达尔文的人是一位年轻的制鞋匠、业余博物学家,名叫沃尔特· 德劳布里奇· 克里克。后来这位制鞋匠结了婚,有个儿子名叫哈利;哈利长大后,他自己的儿子叫弗朗西斯。1953年,弗朗西斯·克里克和年轻的美国人詹姆斯·沃森共同做出一项发现,为进化论带来无可置疑的实证,令达尔文在这一领域作出的几乎所有推论都获得了最终的胜利。

这种实证既非源于化石、标本或活体生物,也不是来自器官解剖,而是源自一本“书”。沃森和克里克发现,每个生物体都在细胞中携带着一种化学密码,记录其自身的生命信息。这份记录用的是生物界通用的语言——简单的、由四个字母构成的DNA编码。达尔文曾写道:“古往今来,生活在地球上的全部有机生命体,都是由某种单一的原始形态传衍而来。”实话实说,这个论断只是他的猜测。要了解生物进化的奥秘——从前因后果到运作机制,当代的达尔文后继者们无需猜测了。他们直接去查阅基因“秘籍”。

以著名的加拉帕戈斯地雀为例。达尔文观察到它们的喙形状各异——有的宽而深,有的很长,还有的又短又小。过后他总结出,尽管存在这些差异,但所有的加拉帕戈斯地雀都是近亲。“在一小群亲缘关系很近的鸟类中见识到生物机体结构的渐变与多样性,”他在《贝格尔舰环球航行记》中写道,“真的会使人认为,这个群岛上最初属于同一物种的少数鸟儿后来向着多个不同方向发生了演化。”

这一论断仍是个大胆的猜测。但当代科学家通过分析这些地雀的基因密码的近似性,便可确知它们果真是从单一的祖先物种繁衍而来(现存于世的鸟类中,与这个始祖物种亲缘最近的是钝色离草雀)。

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