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欧洲南方天文台拍摄美丽“室女座之眼”星系

2011年08月27日07:24中国天文科普网我要评论(0)
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[导读]组成“室女座之眼”的两个星系距我们5000万光年之遥。它们的昵称来自这对星系的核心——当我们通过中等望远镜看去,它们看上去就像黑暗中的一对眼睛。

欧洲南方天文台拍摄美丽“室女座之眼”星系

VLT拍摄的室女座之眼

“室女座之眼”位于室女座,离我们约5000万光年,两个星系之间距离约10万光年。它们的昵称来自这对星系的核心——当我们通过中等望远镜看去,它们看上去就像黑暗中的一对眼睛。

虽然这对星系的核心相似,它们的外围明显不同。位于右下的NGC 4435,看来比较致密,缺少气体和尘埃;而位于左上的大星系NGC 4438,在核心前横着一条尘埃带,左边还有年轻恒星群,气体更是延伸到图像的左右边缘。

NGC 4438与另一个星系的强烈相互作用使其外围剥离:冲突扭曲了星系的外形。当30~40亿年后银河系与仙女座大星系相遇时,会发生类似的过程。

欧洲南方天文台拍摄美丽“室女座之眼”星系

室女座之眼整体图像

NGC 4435就是罪魁祸首。有的天文学家相信,这些破坏是大约一亿年前,它与NGC 4438以1.6万光年近距离擦过造成的。但是随着大星系的外形被破坏,较小的NGC 4435会受到更大的影响。潮汐力既然能把NGC 4438的内容物扯出来,也能剥离NGC 4435的大部分气体、尘埃,减少星系的总质量。

另一种可能是更远的巨椭圆星系M 86(未在图中显示)的强大引力,造成了NGC 4438的形状改变。最新的观测显示,这两个大星系之间存在电离氢的纤维桥,意味着它们在过去发生过冲突。

巨椭圆星系M 86和NGC 4438、4435都属于室女座星系团,这是一个富含星系的集团。在这种环境中,星系相撞是非常常见的,因此NGC 4438很可能与这两者都遭遇过。

本图是“ESO宇宙珍宝节目”(ESO Cosmic Gems programme)的首个图像,这是ESO为公共教育和宣传而设立的新项目,主要在天空状况不适合进行科学观测的时候,就让仪器拍摄那些有趣的、有魅力的天体。这些数据同样可以用于专业天文学家的科学研究。

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