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天文爱好者首次观测到一颗系外行星形成

2011年11月29日07:19腾讯科技[微博]嘟嘟/编译我要评论(0)
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[导读]新西兰天文爱好者罗尔夫·奥尔森(Rolf Olsen)成为首个利用普通望远镜观测到一颗系外行星形成过程的业余摄影家。

腾讯科技讯(嘟嘟/编译)据国外媒体报道,新西兰天文爱好者罗尔夫·奥尔森(Rolf Olsen)成为首个利用普通望远镜观测到一颗系外行星形成过程的业余摄影家。罗尔夫用的望远镜仅有25厘米,他还成功地除去了恒星眩光,清楚地看到恒星中的磁盘形物质形成了一颗行星。

天文爱好者首次观测到一颗系外行星形成

新西兰天文爱好者利用普通望远镜观测到一颗系外行星的形成。

这确实令人惊异,罗尔夫在自家后院里利用仅为25厘米的望远镜就直接拍摄到一颗临近太阳系的恒星中的漩涡物质磁盘形成了一颗行星。他观测到的是位于绘架星座的β星(Beta Pictoris),这是一颗非常年轻的恒星,年龄大约1200万年,距离我们的太阳系仅60光年远。由图可见,图中的两个大十字条纹被称为衍射十字星(Diffraction Spikes),它们是由望远镜内部产生的,不是该恒星发出的光线,但恒星上下的模糊部分是真实的,是形成行星的磁盘物质的一部分。虚线是由罗尔夫加上去的,显示磁盘的运转方向。

天文爱好者首次观测到一颗系外行星形成

罗尔夫成功地除去了恒星眩光。

在20世纪80年代,β星的红外图像显示,它的四周由一个尘埃盘包围。此后,β图变得备受关注,天文学家用望远镜观测,试图确定这种物质的性质。直到20世纪80年代才发现了该恒星中磁盘的存在,原来是因为这颗恒星太明亮,它的光遮盖了周围大部分较暗的物质。这一次是我们首次直接看到原行星物质( protoplanetary material)磁盘。观测结果表明,不仅是磁盘的活动形成了行星,而且在该磁盘内有一颗绕β恒星运行的行星,我们甚至看到了它移动的情形。

该磁盘是如此巨大,比我们的太阳系更大,但因为离我们600万亿公里远,用望远镜观测到的图像显得如此小,而且磁盘非常靠近恒星。罗尔夫要做的就是除去不必要的恒星眩光。他首先拍了一些β图的照片,然后拍了另一颗恒星--Alpha Pictoris星的一些照片,因为它们在亮度和色彩上非常相似。他减去Alpha Pictoris星的图像,然后消除β图像本身的眩光。亮度调节很容易,但颜色至关重要。相机对不同的颜色的反应不同,因此,确保两颗恒星有相同的色调是非常重要的。他还对图像清理了一下,使磁盘更容易看到。他所用的方法与数年前一位天文学家做的一个项目很类似,他利用哈勃望远镜观察行星形成的磁盘,也是一颗太阳系外绕其恒星运行的行星。罗尔夫所用的方法经证明是好的,他成功地除去了恒星眩光。

在智利拉斯坎帕纳斯天文台( Las Campanas Observatory )拍摄的β图片附近有三颗恒星(明亮的光晕黑点是假色),罗尔夫的图像也有三颗恒星,看起来是相同的。天文学家旋转β图片并调整它,经过对比,它们完全可以重回。太不可思议了,只有25厘米的望远镜观测到了系外恒星和行星。

据悉,β星是一颗耀眼的恒星,所以南半球的人很容易观测到它,但磁盘被恒星发出的光掩盖,很难被发现。人们仍然认为,获得一颗行星绕另一颗恒星运行的直接图片不太可能,但如今的望远镜和数码相机的功能越来越强大,事实证明,它不仅是可能的,而且相对比较容易。如果行星正好在其母星前面经过,遮挡一些光,这时就可以用普通望远镜发现它们的存在。罗尔夫就用普通望远镜观测到了系外恒星中的行星正在形成。

天文学家认为,这是“业余”天文发展的一个里程碑,太空中的奥秘需要大家共同探索。

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