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"信使号"迎来最后结局 撞击水星进入倒计时

[摘要]2004年发射升空,2011年入轨水星轨道的“信使号”水星探测器,即将完成使命撞向水星表面。

"信使号"迎来最后结局 撞击水星进入倒计时

“信使号”探测器

11年前,“信使号”由美国航天局发射升空,飞向距离太阳最近的行星——水星。今天,已经耗尽燃料的“信使号”即将撞击水星表面,结束自己的使命。

自2004年8月3日升空后,“信使号”经过耗时近7年,里程79亿公里的漫长飞行和5次复杂轨道变换,于2011年3月18日进入水星轨道,成为继1975年水手10号任务之后,人类发射的距水星最近的探测器。4年来,绕水星飞行的“信使号”传回了大量数据,帮助天文学家更加深入地研究这颗行星。

“信使号”英文名称为“MESSENGER”, 是“MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging”的缩写,意为“水星的表面、太空环境与地质化学探索任务”。

根据“信使号”的探测数据,科学家获得了许多令人惊讶的发现。这颗距离太阳最近的行星表面,依然有极地的环形山阴影里有水存在。

尽管水星没有像地球一样的板块构造,“信使号”在其表面发现了火山活动的痕迹,科学家推测这可能是在水星形成初期,表面温度降低而收缩时产生的地质活动。和地球类似的是,水星拥有一层地壳、以及巨大的铁核。

“信使号”探测器面对的工作环境,同样是对航天工程和材料设计的一个巨大考验。水星距离太阳约5千万公里,仅相当于日地距离的三分之一,强烈的太阳辐射令这里的环境无比恶劣。探测器所处的空间温度高达350℃,除了来自太阳的光线,随着轨道高度降低,来自水星表面反光产生的热量也越来越高。平滑的水星表面像镜子一样把大约太阳入射的70%能量反射回太空。厚厚的防护层保护各种精密仪器在双重夹击下,仍能够在相当于正常室温的条件下工作。

"信使号"迎来最后结局 撞击水星进入倒计时

“信使号”传回的最新水星表面图像

尽管“信使号”的工作时间超出了预期,但它依然不得不面临燃料耗尽的终极问题。

2015年1月21日,“信使号”进行了最后一次轨道维持作业,耗光了最后一点点燃料。在接下来的日子里,“信使号”沿着工程师设定的精密轨道,不断降低高度贴近水星表面,为科学家传回了最后的高清水星图片,直到撞击时刻的到来。

根据美国航天局发布的最新消息,“信使号”撞击水星表面的精确时间预计为美国东部时间4月30日下午3点26分(北京时间5月1日凌晨3点26分),撞击将在水星北极地区产生一个相当于篮球场大小的陨坑。

或许只有等到2024年,欧洲空间局与日本联合研制的 BepiColombo 探测器抵达水星之后,我们才能清晰地看到“信使号”留下的最后痕迹。(腾讯太空/可乐)

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[责任编辑:sorazhang]
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